Rencontrez le Russiagater qui n'a rien pu vérifier dans le dossier Steele, mais qui n'a rien dit pendant des années

Rencontrez le Russiagater qui n'a rien pu vérifier dans le dossier Steele, mais qui n'a rien dit pendant des années

Par Paul Sperry pour RealClearInvestigations

Au cours des quatre dernières années, les démocrates et les médias de Washington ont suspendu leur incrédulité quant à la crédibilité du dossier Steele en faisant valoir que certaines allégations de la Russie contre Donald Trump et ses conseillers ont été corroborées et que les accusations les plus explosives peuvent donc également être vraies.

Mais un témoignage secret récemment déclassifié par le responsable du FBI chargé de corroborer le dossier fait exploser ce récit.

Le principal analyste affecté à l'affaire de «collusion» du FBI avec la Russie, baptisé Crossfire Hurricane, a admis sous serment que ni lui ni son équipe d'une demi-douzaine d'analystes du renseignement ne pouvaient confirmer quelconque des allégations du dossier – y compris celles que le FBI a néanmoins incluses dans plusieurs demandes de mandat comme preuve pour établir des bases juridiques pour surveiller électroniquement un ancien conseiller de Trump pendant près d'un an.

L'analyste superviseur du renseignement du FBI, Brian Auten, a admis avoir été interrogé par les enquêteurs du personnel du Comité judiciaire du Sénat lors d'un témoignage à huis clos en octobre. Le comité n'a déclassifié la transcription que cette année, mais avec un certain nombre de suppressions, y compris le nom d'Auten, qui a été identifié par des sources du Congrès qui ont parlé sous couvert d'anonymat.

"Donc en ce qui concerne le rapport Steele," Auten Raconté le comité, «les allégations réelles et les actions décrites dans ces rapports n'ont pu être corroborées.»

Après des années de fouille, Auten a admis que le seul élément du dossier qu'il pouvait vérifier était des informations déjà accessibles au public, telles que les noms, les entités et les postes occupés par les personnes mentionnées dans le document.

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Son témoignage, gardé secret pendant plusieurs mois, est révélateur car c'est la première fois que quelqu'un du FBI reconnaît que le siège ne vérifie pas la véracité et l'exactitude des preuves du dossier à l'appui des écoutes téléphoniques.

En tant que l'un des principaux experts du FBI sur la Russie, Auten connaissait très bien le sujet du dossier et les acteurs russes cités. Il avait également une équipe d'analystes du renseignement à sa disposition pour examiner le matériel et pourchasser les pistes.

Ils se sont même rendus à l’étranger pour interroger l’auteur du dossier, l’ancien officier du renseignement britannique Christopher Steele et d’autres sources.

Pourtant, ils n'ont pu corroborer aucune des allégations de «collusion» Trump-Russie dans le dossier, et ont en fait démystifié bon nombre d'entre elles – y compris la rumeur, souvent répétée par les médias, selon laquelle l'avocat de Trump, Michael Cohen, s'est rendu à Prague cet été. de 2016 pour se blottir secrètement avec des agents du Kremlin sur un prétendu complot Trump-Russie visant à pirater les élections.

Ils ont déterminé que Cohen n'était même jamais allé en République tchèque.

Pourtant, Auten et ses coéquipiers de Crossfire – qui ont qualifié le dossier de «matériel de la Couronne», comme s'il s'agissait de renseignements précieux provenant de l'allié le plus proche des États-Unis, la Grande-Bretagne – n'ont jamais informé une cour de surveillance secrète que le dossier était un échec.

Au lieu de cela, ils l'ont utilisé comme base pour les quatre demandes de mandat pour espionner Carter Page, un conseiller tangentiel de la campagne Trump de 2016.

L'ancien directeur intérimaire du FBI Andrew McCabe, qui a personnellement signé et approuvé la demande finale, a a témoigné que sans le dossier, les mandats n'auraient pas pu être obtenus.

Financé par la campagne Hillary Clinton en 2016 en tant que recherche de l'opposition contre Trump, le dossier a été utilisé par le FBI pour obtenir des mandats de la Cour de surveillance des renseignements étrangers afin d'écouter Page entre octobre 2016 et septembre 2017. Citoyen américain, Page a été accusé d'être un Russe agent, même s'il avait auparavant aidé à la fois la CIA et le FBI dans leurs efforts pour tenir Moscou en échec.

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Il n'a jamais été inculpé d'un crime et au moins la moitié des mandats ont depuis invalidé par le tribunal. Page poursuit maintenant le FBI, ainsi qu'Auten, parmi d'autres défendeurs individuels, et réclame un total de 75 millions de dollars en dommages-intérêts.

Le traitement des mandats par le bureau fait partie de l'enquête en cours du conseiller spécial John Durham sur le ciblage de Trump par le gouvernement et sa campagne pendant les élections, et plus tard, la présidence de Trump.

En janvier, Durham a obtenu une condamnation pénale contre le principal avocat de Crossfire, Kevin Clinesmith, pour falsification de preuves contre Page pour aider à justifier le dernier mandat délivré en juin 2017.

On n'a pas pu déterminer si Durham a interviewé Auten – un porte-parole n'a pas retourné de messages – mais Auten a embauché l'un des meilleurs avocats de la défense pénale en col blanc à Washington. Et d’anciens responsables de l’application de la loi fédérale disent qu’Auten est certainement sur la liste des témoins de Durham.

«Cet analyste doit faire l'objet d'une enquête», a déclaré l'ancien directeur adjoint du FBI et procureur Chris Swecker, notant qu'Auten est une figure centrale, même si elle est négligée, dans le scandale des abus de la FISA – et qui a assisté à plusieurs réunions avec McCabe dans l'affaire Durham. En fait, l'analyste de 52 ans se présente à chaque étape majeure de l'enquête Crossfire.

Auten, qui n'a pas répondu aux demandes de commentaires directement ou par l'intermédiaire de son avocat, a été affecté à l'affaire dès son ouverture en juillet 2016 et a supervisé ses efforts d'analyse, y compris la recherche d'autres membres de la campagne Trump qui pourraient servir de cibles possibles en plus de Page.

Il a joué un rôle de soutien clé pour les agents préparant les candidatures FISA, notamment en examinant la section des causes probables des candidatures et en fournissant aux agents des informations sur les sous-sources notées dans les candidatures, et même en rédigeant une partie du langage qui a abouti. dans les affidavits pour espionner Page.

Il a également aidé à préparer et à réviser les projets de renouvellement de la FISA.

Vétéran du FBI depuis 15 ans, Auten a aidé les agents chargés du dossier à fournir des informations sur la fiabilité de l'informateur du FBI Steele et ses sources et à vérifier l'exactitude des informations citées dans le corps des demandes, ainsi que les notes de bas de page.

Il a également passé au crible les courriels, les messages texte et les appels téléphoniques que le FBI a recueillis à partir des écoutes téléphoniques sur Page. Il a rencontré les hauts responsables de Crossfire, Peter Strzok et Lisa Page, a informé McCabe et le directeur du FBI de l'époque, James Comey, et a même organisé des réunions avec des agents et des analystes de cas concernant l'enquête de l'année électorale, qui, selon lui, «avait été menée comme une« spéciale du quartier général ». ""

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En outre, Auten a personnellement rencontré Steele et sa «sous-source principale», un émigré russe vivant aux États-Unis, ainsi que d'anciens collègues britanniques du renseignement de Steele. Auten a également rencontré l'ancien responsable du ministère de la Justice Bruce Ohr et a traité le matériel qu'Ohr a nourri au FBI de Glenn Simpson, le sous-traitant de recherche de l'opposition politique qui a embauché Steele pour compiler le dossier anti-Trump au nom de la campagne Clinton.

Il a été impliqué dans des entretiens avec des sources clés où David Laufman et d'autres hauts responsables de la justice étaient présents, et se présente sur des chaînes de courrier électronique critiques avec ces responsables, qui sont également des sujets d'intérêt dans l'enquête de Durham.

Auten a également assisté aux réunions d'une mystérieuse entité interinstitutions top-secrète, qui aurait été supervisée et budgétisée par le directeur de la CIA de l'époque, John Brennan, connu sous le nom de «Crossfire Hurricane Fusion Center», ou Fusion Cell.

Enfin, c'est Auten qui a fourni un soutien analytique à l'avocat spécial Robert Mueller lorsqu'il a pris en charge l'affaire Crossfire en mai 2017. Il a amené son équipe de six analystes avec lui au bureau de Mueller.

Dès janvier 2017, Auten a découvert que le dossier contenait des erreurs, des fautes d'orthographe, des inexactitudes factuelles, des récits contradictoires et des rumeurs folles, selon un rapport de l'inspecteur général du ministère de la Justice sur les abus de la FISA.

Au lieu de disqualifier le dossier comme preuve, le rapport a révélé qu'il avait laissé ses insinuations non fondées entrer dans les demandes de la FISA.

Auten a fait bénéficier Steele du doute lorsque des sources ou des développements remettaient en question la fiabilité de ses informations ou sa propre crédibilité, selon le même inspecteur général. rapport. Dans de nombreux cas, il a agi plus comme un avocat que comme un vérificateur des faits, tout en fermant les yeux sur les signaux d'alerte du dossier, a documenté le rapport.

Par exemple, lorsqu'un avocat de haut niveau de la sécurité nationale de la justice a initialement bloqué les tentatives de l'équipe Crossfire d'obtenir un mandat de la FISA, Auten s'est tourné de manière proactive vers le dossier pour essayer de faire passer l'affaire au-delà de la ligne.

Dans un e-mail de septembre 2016 adressé aux avocats du FBI, il a transmis une affirmation non fondée du dossier que Page a secrètement rencontré un responsable lié au Kremlin Igor Divyekin en juillet 2016 et a demandé: «Cela nous rapproche-t-il au moins * que * d'une FISA complète? sur (Carter Page)? » (Astérisques pour souligner dans l'original.)

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Les enquêteurs du Sénat ont interrogé Auten sur son acceptation enthousiaste de l'allégation, que Page avait nié en secret enregistré conversations avec un informateur infiltré du FBI – preuve à décharge qui n'a pas été divulguée au tribunal de la FISA. Auten a avoué qu’il n’avait aucune autre information pour vérifier de manière indépendante l’accusation du dossier, qui était au cœur des mandats de la FISA.

Dans un FBI interne déclassifié tableur il a compilé en janvier 2017 pour essayer de corroborer le dossier, Auten a cité un article de Yahoo News de septembre 2016 comme corroboration possible de la «réunion présumée de Page avec Divyekin» – même si la source de cet article était Steele lui-même.

«Vous n’aviez donc pas connaissance d’une réunion secrète entre Divyekin et Page, mais vous pensiez que cette information nous« rapprochait au moins autant d’une FISA complète »sur Carter Page?» Zach Somers, l'avocat enquêteur du Comité judiciaire du Sénat alors en chef, a demandé à Auten, incrédule. «Pourquoi la mention d’une rencontre avec Page et Divyekin vous rapproche-t-elle beaucoup plus d’une candidature FISA si vous n’avez pas confirmé les informations contenues dans le dossier Steele?»

«Il y avait quelque chose à propos de Divyekin», a déclaré Auten. "C'est tout ce que je peux dire."

Dans les enregistrements secrets des informateurs, qui ont été faits avant que l'équipe Crossfire ne soumette sa première demande de mandat FISA en octobre 2016, Page a déclaré qu'il n'avait jamais rencontré Divyekin ni même savait qui il était.

«Étiez-vous au courant de ses déclarations niant savoir qui était Divyekin?» Demanda Somers à Auten. «Je ne me souviens pas exactement si je connaissais ou non ces déclarations à l’époque ou si j’ai eu connaissance de ces déclarations plus tard», a répondu Auten.

"Pensez-vous que vous en avez entendu parler avant la première application de la FISA Page?" Somers a persisté. "Je ne sais pas si je les ai appris avant la première application de la page", a répondu Auten.

L'ancien agent spécial du FBI Michael Biasello, un vétéran de 25 ans du FBI qui a passé 10 ans dans le contre-espionnage travaillant en étroite collaboration avec des analystes du renseignement, a déclaré qu'Auten devrait être «tenu responsable» de son rôle dans ce qu'il a décrit comme le mépris flagrant du siège du FBI pour le processus diligent FISA garantit la demande.

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«Un mandat FISA doit être entièrement corroboré. Chaque déclaration, phrase, paragraphe, doit être vérifiée pour que le déposant atteste devant un juge que le contenu est vrai et correct », a-t-il dit. «Je me souviens que des agents et des analystes avaient fouillé les mandats et les affidavits de manière obsessionnelle pour s'assurer que le document était méticuleux et exact.»

"Penser que l'équipe Crossfire a approuvé ces affidavits FISA en sachant que le contenu n'était pas corroboré est inadmissible, immoral et également illégal", a ajouté Biasello. «Tous doivent être poursuivis pour parjure, fraude et autres crimes fédéraux.»

La feuille de calcul

Auten a supervisé la création début 2017 d'un FBI de 94 pages tableur qui analysait la crédibilité du dossier Steele, extrait par extrait.

À première vue, la feuille de calcul semble corroborer certaines des rumeurs. Mais en y regardant de plus près, l'analyse s'appuie fortement sur les rapports des médias en tant que principaux éléments de confirmation. Les citations de presse, qui se comptent par centaines, sont utilisées à la place d'une corroboration officielle.

Inscrite sous une section intitulée «Corroboration», la feuille de calcul cite à plusieurs reprises des articles publiés dans le Washington Post, le New York Times et CNN, ainsi que des médias plus ouvertement anti-Trump comme le Huffington Post et Mother Jones.

Il a utilisé à deux reprises la même histoire de Yahoo News pour corroborer des allégations distinctes de Steele, malgré le fait que Steele était la principale source de l'article. (Au cours de la campagne 2016, Steele avait briefé L'auteur de Yahoo Michael Isikoff sur ses recherches sur l'opposition pendant environ une heure dans une salle privée du Tabard Inn à Washington.)

Auten et ses analystes du FBI ont utilisé un article de magazine écrit par la sœur de l'entrepreneur du Comité national démocrate Alexandra «Ali» Chalupa – un promoteur clé du récit de collusion de Trump lors des élections de 2016 – comme soutien possible à l'affirmation sinistre de Steele (plus tard démystifiée) selon laquelle Trump a été compromis par une sex tape russe.

RealClearInvestigations a appris en exclusivité que la feuille de calcul passe sous silence l'une des erreurs factuelles les plus flagrantes de la dossier – que Moscou aurait payé les pirates de la DNC par l'intermédiaire d'un consulat russe à Miami. Pour commencer, il n'y a pas de consulat russe à Miami. Mais Auten et ses analystes sont restés silencieux sur la référence à un consulat fantôme de Miami.

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Il n'a jamais été abordé dans la feuille de calcul de près de 100 pages. Soulignant que la gaffe aurait pu révéler la mauvaise qualité de l'ensemble de l'affaire.

En fin de compte, Auten n'a jamais rien confirmé de la feuille de rumeurs de Steele que le FBI a citée comme preuve de cause probable dans ses demandes d'obtention de mandats. Au contraire, il "a finalement déterminé que certaines des allégations contenues dans les rapports électoraux de Steele étaient inexactes", a révélé le rapport de l'IG, bien qu'il ait caché ces découvertes au tribunal.

L'inspecteur général de la justice Michael Horowitz a distingué l'analyste principal dans son rapport de 2019 pour avoir coupé un certain nombre de coins dans le processus de vérification et même avoir permis à des informations qu'il savait incorrectes de glisser dans les affidavits de la FISA et d'induire le tribunal en erreur.

Par exemple, Auten a appris dès janvier 2017 que la principale source de Steele, Igor Danchenko, vivait aux États-Unis, et non en Russie; Pourtant, Auten et l'équipe Crossfire ont amené le tribunal de la FISA à croire qu'il était «basé en Russie» – et donc vraisemblablement plus crédible.

Comme RCI d'abord signalé, Danchenko était un potin acharné qui avait travaillé pour la Brookings Institution, un groupe de réflexion du Parti démocrate. Il s'avère que les rumeurs anti-Trump qu'il a nourries à Steele – en échange d'argent – étaient des rumeurs douteuses transmises autour d'un verre avec ses copains de lycée et une vieille petite amie.

«Les candidatures de la FISA disent toutes qu’il est basé en Russie», a insisté Somers sur Auten. «Pensez-vous que cela aurait dû être corrigé avec la Cour de surveillance des renseignements étrangers?»

Auten a déclaré qu'il avait soulevé la question avec Clinesmith, l'avocat du FBI condamné. «Et quelle réponse avez-vous obtenue?» Demanda Somers. "Je n'ai pas eu de réponse", a répondu Auten.

Et ainsi la tromperie «basée sur la Russie» a survécu à travers les renouvellements de la FISA. Le FBI a continué à utiliser la feuille de rumeurs Steele comme base pour renouveler sa surveillance FISA de Page – et par extension, potentiellement de la campagne et de la présidence Trump – par le biais de collections accidentelles de courriels, de SMS et d'appels téléphoniques interceptés. (Les FISA ont laissé le FBI fouiner non seulement sur la cible du mandat, mais aussi sur toute personne communiquant avec la cible et ses associés.)

Peut-être le plus révélateur, Auten a également retenu le fait que Danchenko a désavoué les allégations clés que Steele a mises dans le dossier.

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Pas de regrets, pas de remords

Néanmoins, Auten ne semblait pas dérangé par la myriade de problèmes avec le dossier.

Il a dit à Horowitz qu'il n'avait aucune «douleur ou brûlure d'estomac» sur l'exactitude des rapports Steele. Quant à la fiabilité de Steele en tant qu'informateur du FBI, a déclaré Horowitz, l'analyste a simplement «spéculé» que ses rapports antérieurs étaient solides et qu'il ne voyait pas le besoin de «fouiller» dans le dossier de son gestionnaire, ce qui montrait que les conseils passés de Steele n'avaient pas été corroborés. et n'ont jamais été utilisés au tribunal.

Dans une note de septembre 2016 utilisée dans les candidatures FISA pour décrire la crédibilité de Steele en tant que source, Auten a faussement affirmé le matériel antérieur de Steele avais été corroboré.

Selon le rapport de l'IG, Auten n'était pas non plus préoccupé par l'animosité de Steele pour Trump ou par le fait qu'il ait été payé par l'adversaire politique de Trump, qualifiant le fait qu'il ait été payé par la campagne de Clinton d '«immatériel». Sous le grillage du Sénat, Auten a confirmé les lacunes de la vérification des faits soulignées par Horowitz, mais est resté impénitent.

Il a insisté: «Il était justifié d'ouvrir ces dossiers» – non seulement contre Carter Page, mais aussi contre les conseillers de Trump Michael Flynn, Paul Manafort et George Papadopoulos – tout en révélant que lui et ses analystes avaient discuté de la souscription de polices «d'assurance responsabilité professionnelle». parce qu'ils craignaient que l'enquête irrégulière sur Crossfire «entraînerait probablement un examen plus approfondi».

Le directeur du FBI, Christopher Wray, a gardé Auten dans son poste au bureau, où il continue de travailler au siège en tant qu'analyste du renseignement de supervision. Le FBI lui a fourni un avocat lors de son audience privée au Sénat.

Wray a assuré à Horowitz qu'il effectuait un examen de tous les membres du personnel du FBI qui étaient responsables de la préparation des demandes de mandat FISA invalides et qu'il prendrait toutes les mesures appropriées pour les traiter en cas d'inconduite. On ne sait pas immédiatement si Auten a fait l’objet d’un tel examen interne.

Le FBI a refusé de commenter.

Syndiqué avec l'autorisation de RealClearWire.

Les opinions exprimées par les contributeurs et / ou les partenaires de contenu sont les leurs et ne reflètent pas nécessairement les vues de The Political Insider.

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