Maintenant, dans une nouvelle ronde vicieuse de luttes intestines, Allegra Stratton a été mise à l'écart, révèle ANDREW PIERCE

Sur la photo: Boris Johnson lors d'une conférence de presse à Downing Street hier

Lors d'un dîner intime en juillet dernier à Chequers, la résidence de campagne officielle du Premier ministre dans le Buckinghamshire verdoyant, le vin et la conversation – un mélange de haute politique, de politique, de Covid et de ragots de Westminster – circulaient librement entre de vieux amis et collègues.

Cette nuit Boris Johnson et son partenaire Carrie Symonds accueillaient le chancelier de l'Échiquier Rishi Sunak et sa femme Akshata, et le couple de médias de haut vol Allegra Stratton, un ancien correspondant de la BBC / ITV, et son mari James Forsyth, rédacteur politique du magazine The Spectator.

À peine trois mois plus tôt, Stratton avait rejoint Sunak au Trésor en tant que directeur des communications stratégiques. On lui attribuait largement le mérite d'avoir fait de la nouvelle chancelière l'une des personnalités médiatiques les plus populaires et les plus efficaces du gouvernement alors que la pandémie s'installait.

Sur la photo: Boris Johnson lors d'une conférence de presse à Downing Street hier

Sur la photo: Boris Johnson lors d'une conférence de presse à Downing Street hier

Maintenant, Boris, qui se remettait toujours de son propre contact avec le virus, voulait que Stratton revigore le n ° 10, et c'est lors de ce dîner qu'il a jeté une mauvaise surprise à Sunak.

«Allegra, tu viens travailler pour moi. J'ai vraiment hâte d'y être », a annoncé Boris. Se tournant vers Sunak, il marmonna timidement: «J'espère que cela ne vous dérange pas Rishi?

Non seulement le chancelier s'en souciait, mais il était furieux. Il n'avait aucune idée que Stratton et Boris avaient même discuté de son intérêt pour le poste d'attaché de presse de Downing Street pour présenter des briefings télévisés quotidiens. C'était un rôle nouvellement créé et inspiré par les conférences de presse quotidiennes de la Maison Blanche comme moyen pour le gouvernement de présenter son message directement au public dans un nouveau centre de presse spécialement conçu à 2,6 millions de livres au No9 Downing Street.

Le principal assistant du Premier ministre Boris Johnson, Dominic Cummings, quitte le 10 Downing Street, Londres

Le principal assistant du Premier ministre Boris Johnson, Dominic Cummings, quitte le 10 Downing Street, Londres

Allegra Stratton serait la réponse de la Grande-Bretagne au légendaire CJ Cregg dans la série télévisée à succès The West Wing – et l'un des visages les plus reconnaissables de Grande-Bretagne alors qu'elle se battait avec d'anciens collègues alors qu'ils examinaient la politique du gouvernement.

Pourtant, mardi, ce rêve – à la fois pour No10 et pour Stratton – s'est effondré quand il a été annoncé que les briefings quotidiens étaient supprimés – avant même la première diffusion. Et dans ce qui est largement considéré comme une rétrogradation, Stratton, 41 ans, est maintenant hors du n ° 10 et dirigera les communications pour la COP26, la conférence des Nations Unies sur le changement climatique en novembre.

Alors qu'elle donnerait une tournure positive au nouveau poste – basé au n ° 9 avec Alok Sharma, le ministre responsable de la conférence – elle avait mis son cœur sur le rôle de l'aile ouest et est amèrement déçue que l'idée ait été chuté.

Allegra Stratton, attachée de presse de Boris Johnson, à Downing Street

Allegra Stratton, attachée de presse de Boris Johnson, à Downing Street

«Perdre le rôle de Downing Street est le premier revers de sa carrière», selon un initié de Westminster. «Elle a pris ça très dur.

Alors comment, alors que les espoirs étaient si grands de tous côtés, en est-il arrivé là?

Le nouveau poste prestigieux n'avait pas encore été annoncé officiellement lorsque Boris a laissé tomber sa bombe ce soir-là. C'est autour de verres de vin de fin de soirée avec son amie Carrie dans l'appartement de Downing Street que Stratton aurait fait tout son possible pour obtenir le poste – dont on parlait largement dans les cercles journalistiques. Carrie a dit à Boris qu'elle pensait que Stratton était le bon candidat. «Vous étiez le politicien le plus populaire de Grande-Bretagne», a déclaré Stratton au Premier ministre. La mère de deux enfants a fait valoir qu'un visage amical pour les femmes menant les séances d'information de Downing Street aiderait à raviver sa popularité, qui avait été durement touchée par la gestion de la pandémie par son gouvernement.

Jack Doyle a été nommé nouveau directeur des communications de Downing Street

Jack Doyle a été nommé nouveau directeur des communications de Downing Street

Le choix initial de Boris était, semble-t-il, le Riz Lateef de la BBC avec Sophy Ridge de Sky également dans le cadre. Mais il fut bientôt convaincu des mérites d'Allegra Stratton.

Le Premier ministre avait été irrité par les sondages montrant que Sunak était de loin le politicien conservateur le plus populaire.

Il a vu Stratton, un diplômé de Cambridge qui avait connu une brillante carrière dans les journaux et la radiodiffusion, comme la clé des performances médiatiques et des médias sociaux de Sunak.

Elle aurait inventé le slogan «Mangez pour aider» (le programme gouvernemental réussi de soutien à l'industrie hôtelière lancé en août dernier) et le surnom de «Dishy Rishi».

James Slack, alors porte-parole officiel de Boris, directeur des communications Lee Cain, sur la photo (qui a proposé l'idée du briefing de l'aile ouest), et Helen Bower-Easton (maintenant directrice des communications au Foreign Office) ont constitué le panel d'interview

James Slack, alors porte-parole officiel de Boris, directeur des communications Lee Cain, photographié (qui a proposé l'idée du briefing de l'aile ouest), et Helen Bower-Easton (maintenant directrice des communications au Foreign Office) ont constitué le panel d'interview.

Le Premier ministre savait cependant que Sunak se sentait profondément trahi. Le chancelier avait été à Winchester avec le huband de Stratton et était le meilleur homme à leur mariage. Les deux couples n'étaient pas seulement des amis proches, mais les parrains et marraines des enfants de l'autre.

«  Allegra n'avait pas dit un mot sur le nouvel emploi '', a déclaré hier soir une source de Whitehall. «Rishi était furieux. Il pensait que Boris s'était mal conduit. Quant à Allegra, cela a endommagé sa relation avec elle. Mais Boris voulait qu'une partie de la «magie Rishi» déteigne (sur lui) ».

Lorsque l'emploi de 125 000 £ par an a été officiellement annoncé plus tard cet été, Stratton a postulé. Elle a subi le processus d'entrevue et d'audition, avec d'autres candidats, dont Amber de Botton, responsable politique d'ITV.

Selon des sources, cependant, elle n'a pas été jugée comme ayant surpassé ses rivales. Lors d'une fausse conférence de presse, Stratton se serait mêlé de questions sur les vaccinations proposées contre Covid. "Si la conférence de presse avait été réelle et que ses commentaires avaient été rendus publics, cela aurait pu avoir un impact négatif sur un programme de vaccination", a déclaré une source de Whitehall.

Mais ce qui a suivi a été une lutte de pouvoir acharnée dans les coulisses alors que Cain et Dominic Cummings, alors conseiller en chef du Premier ministre, se sont retrouvés en désaccord avec Stratton et une puissante coterie de femmes de soutien, y compris Carrie Symmonds et Munira Mirza (photo), chef de la Unité politique de Downing Street

Mais ce qui a suivi a été une lutte de pouvoir acharnée dans les coulisses alors que Cain et Dominic Cummings, alors conseiller en chef du Premier ministre, se sont retrouvés en désaccord avec Stratton et une puissante coterie de femmes de soutien, y compris Carrie Symmonds et Munira Mirza (photo), chef de la Unité politique de Downing Street

Ensuite, les entretiens ont été testés sur des groupes de discussion d'électeurs flottants, dont la majorité aurait pensé que Stratton était trop «combatif et agressif».

James Slack, alors porte-parole officiel de Boris, directeur des communications Lee Cain (qui a proposé l'idée du briefing de l'aile ouest) et Helen Bower-Easton (maintenant directrice des communications au Foreign Office) ont constitué le panel d'interview. Et, affirment des initiés, tous les trois pensaient que la correspondante de la BBC, Ellie Price, avait mieux performé, tandis qu'Angus Walker, un correspondant d'ITN, a également été jugé comme ayant bien réussi.

Apparemment, le nom d'Allegra Stratton était déjà sur la porte du vestiaire du nouveau studio immaculé parce que le Premier ministre était catégorique qu'il la voulait. Lorsque Cain a fait valoir qu'elle ne devrait pas occuper le poste, Boris aurait explosé: «  Oubliez le processus. Je donne le travail à Allegra. Je dois faire ça parce que si je ne le fais pas, Carrie va faire des f ****** craquelins à ce sujet.

Le porte-parole officiel du premier ministre James Slack à Downing Street

Le porte-parole officiel du premier ministre James Slack à Downing Street

Et en octobre, quand elle a commencé au n ° 10, Allegra Stratton était impatiente de faire l'histoire politique avec les briefings prévus pour la nouvelle année.

Mais ce qui a suivi a été une lutte de pouvoir acharnée dans les coulisses alors que Cain et Dominic Cummings, alors conseiller en chef du Premier ministre, se sont retrouvés en désaccord avec Stratton et une puissante coterie de femmes solidaires, dont Carrie Symmonds et Munira Mirza, responsable de la politique de Downing Street. unité.

Les trois ont uni leurs forces pour persuader Boris d'abandonner les plans visant à faire de Lee Cain, qui se délectait de sa réputation de «voyou», le chef d'état-major de Downing Street.

Lorsque Cummings et Cain ont démissionné en novembre, Stratton a déclaré: «  Le pays ne veut pas être dirigé par des gens du n ° 10 qui traitent les gens de manière désagréable et désagréable. ''

Ce fut une victoire importante mais de courte durée pour Allegra Stratton.

Après que la Grande-Bretagne soit de nouveau verrouillée en décembre, les séances d'information télévisées ont été reportées, bien que Boris et Carrie soient toujours fixés sur Stratton comme le visage télégénique et plus doux du gouvernement.

«Il pensait qu'elle était une présence détoxifiante», dit un observateur du drame en cours.

Ainsi, en janvier, Stratton a été mise à l'épreuve dans une série de séances d'entraînement avec James Slack, qui avait été promu responsable des communications. Généralement opposé au concept des briefings de style TV, Slack n'a pas été impressionné et a commencé à faire pression sur le PM pour qu'il abandonne l'idée entière.

Le Premier ministre n'a pas, semble-t-il, besoin de beaucoup de persuasion. En haut dans les sondages et avec un déploiement réussi des vaccins, les conseillers ne voyaient aucune raison pour qu'il ne représente pas son propre gouvernement. Au cours des dernières semaines, Stratton a pris part à des conférences téléphoniques avec les médias mais, selon certains participants, a plus d'une fois ajouté aux difficultés du gouvernement.

Le mois dernier, un tabloïd soutenant le parti travailliste a mené une interview avec Jennifer Arcuri, l'entrepreneur technologique américain qui a révélé de nouveaux détails sinistres sur ce qu'elle prétendait être une liaison extraconjugale de quatre ans avec Boris lorsqu'il était maire de Londres. Interrogé sur les rapports, au lieu de contourner le problème, Stratton a insisté sur le fait que: «  Il n'y a pas de raison de répondre. Il (Boris) a agi avec honnêteté et intégrité. '' Les commentaires ont déclenché l'incrédulité et la gaieté – et ont fait les gros titres importuns.

Dans un autre incident, interrogé sur des informations non fondées selon lesquelles elle avait commis une faute sur Carrie Symonds, au lieu de parer la question, Stratton a répondu: «  J'adore Carrie et je ferais n'importe quoi pour elle. Quand nous sortons tous pour boire un verre, elle est juste le meilleur amusement imaginable. Nous sommes tous un nid d'oiseaux chanteurs. Ces commentaires bizarres – même si elle a prétendu qu'ils étaient officieux – ont donné à l'histoire un autre souffle.

Une dernière goutte a été sa réponse à Dame Louise Casey, une ancienne conseillère du gouvernement en matière de pauvreté qui a accusé les conservateurs d'être le «  méchant parti '' d'affilée au sujet des avantages pendant la pandémie. La balise «méchante partie» a été utilisée pour la première fois par Theresa May il y a près de 20 ans lors d'une conférence conservatrice. C'est une étiquette que les dirigeants conservateurs successifs ont tenté d'échapper et que Boris ne voulait certainement pas relancer.

Mais la réponse d'Allegra a étonné de nombreux députés conservateurs, en particulier ceux qui s'étaient toujours méfiés de son amitié de longue date avec l'ancien dirigeant travailliste Ed Miliband. "Il est impossible que ce gouvernement ou ce parti puisse être qualifié de méchant parti", a-t-elle déclaré. Le fait qu'un haut responsable de Downing Street ait même utilisé l'expression a donné un nouvel élan à la controverse.

James Slack a maintenant quitté le n ° 10 et son remplaçant en tant que directeur des communications Jack Doyle, qui a débuté la semaine dernière, est dit que les briefings télévisés ne sont pas le bon moyen pour le gouvernement.

Hier soir, une source de Downing Street a déclaré que si la pandémie domine le cycle de l'actualité, «  Doyle pense que des experts doivent répondre à des questions détaillées sur les variantes de Covid et l'efficacité des vaccins. Par les scientifiques.

Sur le mur de sa cuisine à Islington, au nord de Londres, Allegra Stratton a une photo d'Anthony Scaramucci, qui a occupé le poste de directeur des communications de Donald Trump pendant 11 jours. C'était depuis longtemps une blague dans sa famille pour savoir si elle atteindrait 12 jours. En l'occurrence, elle n'a même jamais pu briller devant les caméras dans le rôle spécialement créé pour elle.

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