L'éco-entrepreneur Rachel Watkyn révèle… Comment construire un empire commercial de 10 millions de livres sterling en carton

Rachel Watkyn (photo), qui est l'une des femmes entrepreneures les plus prospères de l'histoire de Dragons¿ Den, a fondé l'entreprise d'emballages écologiques et de boîtes-cadeaux Tiny Box Company en 2007

Après le lancement de son entreprise d'emballages écologiques et de boîtes-cadeaux, Tiny Box Company, en 2007, Rachel Watkyn a rencontré plus que sa juste part d'obstacles majeurs, d'un incendie d'entrepôt à un site Web piraté avec malveillance en passant par une maladie grave.

L'une des femmes entrepreneurs les plus prospères à avoir jamais participé à Dragons' Den – et lauréate du prix NatWest Everywoman of the Year en 2020 – elle incarne la qualité de la résilience dont tant de petites entreprises ont besoin à la pelle cette année.

C'est en 2008 qu'elle fait son pitch aux Dragons. À l'époque, le concept d'éco-n'importe quoi était beaucoup plus difficile à vendre qu'aujourd'hui et, fait remarquable, avec le recul, seuls deux des quatre Dragons ont vu un avenir pour les boîtes en carton recyclé.

« Duncan Bannatyne m'a accusée d'être dans une « croisade » verte et on a généralement estimé que ce que je faisais ne serait jamais courant", dit-elle.

Rachel Watkyn (photo), qui est l'une des femmes entrepreneures les plus prospères de l'histoire de Dragons¿ Den, a fondé l'entreprise d'emballages écologiques et de boîtes-cadeaux Tiny Box Company en 2007

Rachel Watkyn (photo), qui est l'une des femmes entrepreneures les plus prospères de l'histoire de Dragons' Den, a fondé l'entreprise d'emballages écologiques et de boîtes-cadeaux Tiny Box Company en 2007

«Mais Peter Jones et Theo Paphitis ont fait un acte de foi et m'ont donné 60 000 £. Ils ont toujours une part dans l'entreprise. Aujourd'hui, nous employons 80 personnes et sommes en bonne voie pour atteindre 10 millions de livres sterling de ventes cette année.

Et pourtant, au début, il semblait que Tiny Box Company était bel et bien maléfique. En 2009, une catastrophe a éclaté avec un incendie dans son entrepôt dans l'East Sussex et une perte de 10 000 £ de stock – «une goutte dans l'océan de nos jours, mais ensuite un gros, gros trou».

Moins de 12 mois plus tard, Rachel est arrivée au travail un jour pour trouver «des chaises flottant dans le bureau et plus de stock ruiné» par des inondations anormales à la suite d'un orage soudain. Une fois de plus, elle a retroussé ses manches et a tout recommencé.

Elle est habituée à l'autonomie, en grande partie, pense-t-elle, parce qu'elle lui a été imposée tout au long d'une enfance misérable.

Elle a passé ses premières années en institution dans le Suffolk mais, à l'âge de trois ans, a été rendue à un père violent et à une mère négligente qui, dès lors, a réussi à tromper et à échapper aux services sociaux.

«Cela aurait pu sembler que nous étions une famille typique de la classe moyenne, mais tout cela n'était qu'un mensonge. Mes deux sœurs aînées et moi avons été envoyées dans des écoles privées mais, à la maison, nous n'avions jamais de vêtements propres ni de nourriture sur la table.

À l'école primaire, mon surnom était "Fleabag" et j'avais peur de changer pour l'EP au cas où quelqu'un verrait les bleus.

« Il m'a fallu du temps pour réaliser que mon enfance n'était pas normale. Je pense que cela m'a rendu extrêmement indépendant. La plupart du temps, nous étions complètement livrés à nous-mêmes, courant dans cette immense maison glaciale à la campagne.

Rachel (photo) a révélé que son inspiration provenait de l'utilisation de carton recyclé pour les boîtes nécessaires à ses premières activités de commerce électronique.

Rachel (photo) a révélé que son inspiration provenait de l'utilisation de carton recyclé pour les boîtes nécessaires à ses premières activités de commerce électronique.

Rachel ajoute : « Ce genre d'enfance vous donne une perspective différente, dans la vie et dans les affaires. Cela ne vous fait pas peur de ne pas vous conformer. Chaque fois que quelqu'un m'a dit "tu ne peux pas faire ça", j'ai toujours répondu "qui va m'arrêter ?".

C'est une attitude audacieuse et audacieuse qui, selon elle, est vitale pour un entrepreneuriat réussi, en plus d'avoir une vision complète de l'entreprise dès le départ.

« L'un de mes meilleurs conseils pour les femmes qui veulent devenir entrepreneures est de savoir à quoi vous voulez que votre entreprise ressemble à long terme. Le faites-vous pour un style de vie qui correspond à votre famille ou voulez-vous être le prochain Jeff Bezos ? Ayez un objectif final en tête avant de vous lancer.

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La détermination de Rachel à tracer son propre chemin était évidente dès le début. En rejoignant une entreprise de logiciels tout droit sortie de l'université dans les années 1990, à une époque où peu de femmes choisissaient une carrière dans l'informatique, elle est rapidement passée du service d'assistance à un poste très bien rémunéré dans la vente technique.

Le travail l'a emmenée en Sierra Leone au plus fort de la guerre civile en 1997, où elle a passé des semaines à mettre en place un système de paie de haute technologie pour le gouvernement national.

«Je ne pense pas avoir compris à quel point c'était dangereux à l'époque. Des millions de dollars étaient injectés en Sierra Leone par des organisations internationales mais étaient détournés par des particuliers et disparaissaient. C'était mon travail d'intervenir et d'arrêter cette fraude avec la technologie.

Ses systèmes fonctionnaient – ​​jusqu'à ce qu'une bombe fasse exploser le bâtiment du Trésor deux mois plus tard.

De retour au Royaume-Uni, Rachel voulait aider à réduire la pauvreté qu'elle avait vue en Sierra Leone et a lancé une entreprise de commerce équitable en vendant des bijoux fabriqués par des femmes là-bas. Une entreprise de commerce électronique très ancienne – Amazon ne faisait que dépasser les livres – elle nécessitait un emballage solide pour les commandes postées.

Elle dit: «Mais tout ce que j'ai pu trouver, ce sont des boîtes en plastique chinois. C'était une entreprise éthique; Je ne pouvais pas faire ça.

Sa solution idéale était d'utiliser du carton recyclé, mais personne n'en fabriquait des boîtes. Donc, de manière typiquement can-do, elle a décidé de les faire elle-même.

Lorsque cette partie de l'entreprise a rapidement dépassé les bijoux, elle a su qu'elle était sur quelque chose. Le fait que cela puisse être quelque chose d'important a été confirmé lorsqu'un concurrent a piraté son site Web en 2010 et l'a effectivement retiré d'Internet.

Rachel (photo) a eu des problèmes de santé, notamment un cancer du sein précoce en 2016 et une intervention chirurgicale récente pour retirer une tumeur de son poumon

Rachel (photo) a eu des problèmes de santé, notamment un cancer du sein précoce en 2016 et une intervention chirurgicale récente pour retirer une tumeur de son poumon

"Nous n'avons jamais découvert qui l'avait fait, mais ce devait être quelqu'un qui se souciait suffisamment de notre succès pour y investir du temps et vouloir l'arrêter", ajoute-t-elle. « Nous avons perdu beaucoup de clients parce que, en fait, nous avons abandonné Google. Mais c'était une très bonne leçon de sécurité.

Pendant ce temps, Rachel était la belle-mère de trois enfants, maintenant âgés de 35, 33 et 29 ans, puis une grand-mère active (et jeune). «Ma meilleure amie est ma petite-fille Amelia, qui a huit ans. Je suis tout à fait pour être une grand-mère à cet âge, pendant que vous avez encore de l'énergie et que vous pouvez les faire plaisir.

Elle a pardonné et s'est réconciliée avec ses propres parents vers la fin de leur vie. "Je suis très heureux d'avoir eu le temps de reconstruire des relations et je suis finalement devenu très proche de mon père."

Rachel a également jonglé avec sa juste part de problèmes de santé et est remarquablement ouverte à leur sujet, avec un traitement réussi pour le cancer du sein précoce en 2016 et, plus récemment, une intervention chirurgicale pour retirer une tumeur de son poumon, également prise à temps. .

"J'ai eu un début très cahoteux et j'ai eu des moments difficiles, mais j'ai toujours eu des gens qui s'occupent de moi et le rendent supportable."

Rachel (photo) a déclaré que les affaires avaient rapidement repris, tout en fournissant de nombreuses entreprises médicales et alimentaires

Rachel (photo) a déclaré que les affaires avaient rapidement repris, tout en fournissant de nombreuses entreprises médicales et alimentaires

Après tout ça, Covid semblait facile, dit-elle. «Au début, les affaires ont chuté d'une falaise alors que les gens s'y mettaient. Mais cela a repris rapidement après environ six semaines – nous sommes tous sur l'envoi et la livraison de marchandises achetées en ligne, après tout – et nous avons fourni de nombreuses entreprises médicales et alimentaires.

«À un moment donné, nous avons envoyé 30 000 boîtes à une société de test Covid. Les choses sont donc devenues très chargées. Cela semble ridicule de le dire, mais ça a été une très bonne année.

Et puis est venu ce NatWest Everywoman Award – la meilleure guirlande de l'année dernière de l'organisation de réseautage qui célèbre les femmes d'affaires.

"Ce que cela fait, c'est donner une crédibilité formidable", dit-elle. "Je suis en train d'aider d'autres petites entreprises, avec des conseils gratuits et de l'aide pour les entrepreneurs qui pourraient être en difficulté ou qui pourraient simplement vouloir discuter."

En ce qui concerne les mentors inspirants et à contre-courant, vous auriez du mal à en trouver un meilleur.

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