Le problème des eaux usées pourrait limiter la croissance du schiste aux États-Unis

Le problème des eaux usées pourrait limiter la croissance du schiste aux États-Unis

L'industrie pétrolière américaine continue de lutter pour résoudre son problème d'eaux usées, et un nouveau projet de loi pourrait rendre l'élimination des eaux usées encore plus difficile.

La fracturation hydraulique, la technologie qui a fait des États-Unis le premier producteur mondial de pétrole et de gaz, a une très mauvaise réputation. Une grande partie de cette mauvaise réputation est due à l'augmentation de l'activité sismique dans les régions de pétrole et de gaz de schiste. Mais des recherches citées par l'US Geological Survey ont montré il y a quelques années que ce n'est pas la fracturation hydraulique elle-même qui est le problème.

Le problème, c'est l'élimination des eaux usées, et il ne va pas disparaître.

Plus tôt ce mois-ci, Rystad Energy averti dans un rapport que le nombre d'événements sismiques dans les principales régions productrices de pétrole est à la hausse. Depuis 2017, les séismes d'une magnitude supérieure à 2,0 ont quadruplé. L'activité sismique augmentera encore cette année, ont ajouté les analystes de Rystad, si l'industrie pétrolière et gazière américaine continuait à produire des hydrocarbures de la même manière.

La quantité d'eau utilisée dans le forage et la fracturation des puits de pétrole et de gaz de schiste varie considérablement. Il peut être de 1,5 million de gallons à 16 millions de gallons, selon l'US Geological Survey. Mais c'était il y a plusieurs années. Depuis lors, l'utilisation de l'eau n'a fait que croître à mesure que l'activité de fracturation a augmenté.

Après le forage et la fracturation hydraulique, l'eau utilisée, généralement appelée eau produite—est éliminé dans des puits d'injection souterrains. Plus on injecte d'eau, plus probable les événements sismiques deviennent parce que, en termes simples, des millions et des millions de gallons d'eau injectés dans la formation rocheuse modifient les pressions dans cette formation, déclenchant une activité sismique accrue. Maintenant, l'USGS tient à souligner que tous les puits d'injection d'eaux usées n'entraîneront pas une probabilité accrue de tremblements de terre. Pourtant, les données citées par Rystad Energy indiquent que même si certains puits conduisent à plus de tremblements de terre, c'est déjà assez grave. Depuis le début de cette année, a noté le cabinet de conseil, il y a eu 11 tremblements de terre en Oklahoma, au Texas, en Louisiane et au Nouveau-Mexique d'une magnitude supérieure à 3,5. Cela se compare à 14 événements de ce type pour l'ensemble de 2020 et six en 2018 et 2019 chacun.

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Maintenant, quelqu'un avec un sens de l'humour sinistre pourrait dire que les tremblements de terre sont une bonne indication de la reprise du forage pétrolier et gazier après le pire de la pandémie, mais le nombre de 2020 est inquiétant car il a été enregistré une année où l'activité de forage était gravement déprimée à cause de la pandémie. En effet, les données de Rystad ont montré que l'année dernière, les foreurs de pétrole et de gaz ont éliminé 11,3 milliards de barils d'eau produite, contre 12,4 milliards de barils un an plus tôt et 11,5 milliards de barils en 2018. Pourtant, l'activité sismique a encore augmenté l'année dernière.

L'activité de forage augmente également maintenant que les prix du pétrole se sont redressés plus rapidement que prévu. L'augmentation reste prudente car les entreprises en amont se souviennent encore du coup dévastateur subi par leur industrie l'année dernière. Pourtant la demande est croissance. Cela pourrait conduire non seulement à des prix encore plus élevés, mais également à davantage de forages et, par conséquent, à davantage d'élimination des eaux usées. Alternativement, cela pourrait conduire à davantage de recyclage et de réutilisation de l'eau.

Un quotidien local du Texas signalé cette semaine, une entreprise de recyclage et de réutilisation de l'eau étendait ses opérations dans le Permien en prévision d'une nouvelle augmentation de la production de forage. L'entreprise, Breakwater Midstream, exploite dix installations de recyclage de l'eau dans la région et prévoit d'en construire deux autres. Le PDG de la société, dans ses commentaires sur ces plans, a noté l'augmentation de l'activité sismique dans la région comme l'une des raisons de la demande croissante d'installations de traitement de l'eau produite.

En effet, le recyclage et la réutilisation sont l'alternative la plus évidente au déversement de milliards de gallons d'eau dans des puits, dont certains déclencheraient une augmentation de l'activité sismique.

Mais ce n'est pas bon marché.

«Pour maintenir l'élimination de l'eau aux niveaux de 2020 et compenser sa croissance à venir, la quantité d'eau traitée et recyclée doit plutôt augmenter à l'avenir et le coût de cette opération pourrait s'élever à plus d'un milliard de dollars par an pour les producteurs de pétrole et de gaz. Les coûts peuvent varier d'une région à l'autre, mais le bassin permien a une économie très compétitive par rapport à d'autres régions », a déclaré Ryan Hassler, analyste des schistes de Rystad, dans le rapport du cabinet de conseil sur l'activité sismique dans la zone de schiste américaine.

De plus, ce montant augmentera à mesure que davantage de forages entraînera une utilisation accrue de l'eau et, par conséquent, une demande accrue de traitement de l'eau produite. Dans le même temps, dans certaines nouvelles positives, comme le note Rystad, Breakwater Midstream n'est de loin pas la seule entreprise à étendre ses opérations de traitement de l'eau. Plus les entreprises proposent ces services, moins ils devraient devenir chers. Pourtant, il y a une torsion.

Un membre du Congrès démocrate a déposé ce mois-ci un facture qui pourraient reclasser les eaux usées provenant des opérations de forage pétrolier et gazier en tant que déchets dangereux. Cela obligerait les entreprises qui le produisent à l'éliminer dans des puits d'élimination de classe I spécialement désignés. Pour comparer, actuellement, l'eau produite est évacuée dans des puits de classe II. Il existe près de 200 000 puits de classe II. Il existe moins de 300 puits de classe I. Si ce projet de loi devenait une loi, toute croissance de l'industrie américaine du pétrole et du gaz de schiste que Rystad et d'autres prévoient serait gravement bloquée, du moins jusqu'à ce que les transformateurs d'eaux usées aient la capacité nécessaire pour traiter la plupart de l'eau utilisée dans le forage de puits.

Cette article a été initialement publié le Oilprice.com

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