John Waldron : héros oublié et badass américain

John Waldron : héros oublié et badass américain

Le week-end du Memorial Day est donc là, et pour la plupart d'entre nous, cela signifie passer du temps avec des amis et la famille, jeter des hamburgers sur le gril et boire des bières tout en regardant Kelly's Heroes and the Dirty Dozen. Mais, sans être moralisateur, nous devrions tous prendre une minute pour réfléchir à ce qu'est ce week-end : honorer ces braves soldats qui ont perdu la vie pour défendre ce pays. Maintenant, il y a d'innombrables hommes et femmes qui méritent d'être distingués pour leur valeur, mais avec les 75e anniversaire de la bataille de Midway qui approche à grands pas, j'ai pensé qu'il serait approprié d'attirer votre attention sur l'un des hommes les plus courageux qui aient jamais vécu. Un homme qui, sachant qu'il risquait une mort certaine, mena la première attaque contre les porte-avions japonais et joua un rôle direct dans ce qui serait une victoire décisive pour les États-Unis, et une défaite dont le Japon ne se remettrait jamais. Cet homme était le lieutenant-commandant John C. Waldron.

Maintenant, pour ceux qui ne le savent pas, la bataille de Midway a été un tournant dans le théâtre du Pacifique. Les Japonais avaient un plan élaboré qui impliquait d'attaquer la base américaine sur l'île Midway afin d'attirer les Américains dans une bataille dont le haut commandement japonais estimait que leur expérience et leurs tactiques submergeraient et anéantiraient la flotte américaine. Sans présence navale américaine significative, Hawaï et toute la côte ouest seraient menacés d'invasion. Mais les Américains ont enfreint le code japonais et ont tendu leur propre piège – dans l'espoir de détruire les porte-avions de leurs ennemis et d'établir ainsi la domination américaine dans le Pacifique. Et c'est exactement ce qui s'est passé : la flotte américaine a surpris les Japonais, a coulé leurs quatre porte-avions et a fait le premier pas réel vers la victoire de la Seconde Guerre mondiale.

Des bombardiers-torpilleurs de la marine américaine survolent un navire japonais en feu pendant la bataille de Midway. (Photo par Time Life Pictures/US Navy/The LIFE Picture Collection/Getty Images)

John Waldron avait 42 ans lorsque le USS Hornet à vapeur vers Midway le 1er juinst, 1942. Né et élevé dans une réserve du Dakota du Sud, il n'avait jamais vu l'océan jusqu'à ce qu'il fréquente l'Académie navale. Peu de temps après avoir obtenu son diplôme, il est passé à l'aviation navale. Il avait été nommé chef d'escadron de la Frelon bombardiers-torpilleurs à la fin de 1941 et n'a cessé depuis d'entraîner ses hommes. Waldron avait la réputation d'un commandant coriace et pragmatique. Pas surprenant, puisque Waldron était un descendant direct des guerriers de la tribu Oglala Lakota – faisant partie de la Great Sioux Nation. La peau dure qu'il a développée est venue de décennies de dérision de ses pairs sur ses maigres débuts et du racisme dirigé contre son héritage amérindien. Waldron se fichait de ce que les gens pensaient de lui – tout ce qu'il voulait, c'était se battre pour son pays. Il était un leader naturel et ses hommes le suivraient jusqu'aux portes de l'Enfer, ce qui, comme le destin l'aurait voulu, est exactement ce qu'ils feraient dans la bataille à venir.

Le matin du 4 juine, les Américains étaient prêts à tirer leur piège, mais lors du briefing prévol à bord du frelon Il y avait un problème. Stanhope Ring, qui commandait le groupe aérien du porte-avions, a ordonné à ses pilotes de se diriger au nord-ouest de la dernière position signalée de la flotte japonaise. Waldron n'était pas d'accord avec cette décision, estimant qu'ils devraient se diriger dans la direction exacte de cette dernière observation. Il n'a pas hésité à exprimer cette opinion, au grand dam de Ring. Waldron a continué à faire pression sur son officier supérieur à plusieurs reprises après la fin du briefing, mais en vain.

La force de frappe aérienne a décollé du pont du frelon – les chasseurs, les bombardiers en piqué et les 15 avions de l'escadron de torpilles de Waldron. Cette force serait rejointe dans les airs par des forces de frappe similaires des autres porte-avions américains – le Yorktown et le Entreprise. Peu de temps après le décollage du groupe aérien du Hornet, Waldron ne pouvait plus contenir sa colère. Il a rompu le silence radio pour dire à Ring qu'ils allaient dans la mauvaise direction. Il a répété ce commentaire et Ring a répondu laconiquement qu'il était en charge de ce groupe et qu'il devait rester à l'écart de la radio. Waldron a attendu quelques minutes avant de répondre « Au diable toi » et a décollé son escadre et s'est dirigé plein ouest, où il sentait que la flotte japonaise se trouvait.

Moins d'une heure plus tard, Waldron avait raison. Il avait mené son escadre en ligne directe avec l'ennemi. Waldron rompit à nouveau le silence radio pour signaler à Ring qu'il avait trouvé la flotte, mais Ring et le reste de la flotte Frelon les avions étaient trop loin pour entendre. Alors maintenant, Waldron était confronté à une décision brutale. S'il entrait pour attaquer, il le ferait sans aucune protection de combattant, et ils seraient totalement à la merci des combattants japonais. Pour aggraver les choses, les avions américains (Douglas Devastators) étaient des avions désespérément obsolètes – leur vitesse de pointe était environ un tiers de ce que les chasseurs japonais pouvaient faire. Ils avaient espéré obtenir les nouveaux Grumman Avengers, mais le frelon avaient quitté Pearl Harbor avant d'arriver du continent. Tout cela signifiait que Waldron et Torpedo 8 envisageaient une attaque suicidaire. Au cours de l'entraînement intensif qui a précédé cette bataille, Waldron a essayé de préparer ses hommes à toutes les éventualités possibles, de sorte que peu importe ce qui n'allait pas dans l'attaque, ils seraient toujours en mesure de faire le travail. Maintenant, il regardait carrément le pire scénario possible. Waldron a repris la radio et a dit à ses hommes : « Nous entrerons. Nous ne ferons pas demi-tour. L'ancienne stratégie ne peut pas être utilisée. Nous attaquerons. Bonne chance!"

Et avec cela, les avions de Torpedo 8 ont fermé leur formation et se sont abattus sur la flotte japonaise, à quelque sept milles de distance.

Les chasseurs japonais se sont rapidement jetés sur les Américains, qui allaient bas et lentement – la seule façon dont les bombardiers-torpilleurs peuvent attaquer. Un à un, les avions de Torpedo 8 furent abattus. Waldron, qui a laissé sa radio allumée par inadvertance pendant la course d'attaque, a pu être entendu exhortant ses hommes lorsqu'il a vu deux chasseurs japonais tomber. Mais peu de temps après, son avion a été touché. L'enseigne George Gay, l'un des autres pilotes de l'escadron, a regardé et a vu le moteur de Waldron en feu. Sa dernière vue de son commandant était de lui essayant de sortir du cockpit – une jambe sur l'aile droite de son avion condamné. Mais ensuite, il a plongé dans le Pacifique et John Waldron était parti. George Gay regarda autour de lui et vit qu'il était le seul qui restait de son escadron. Avec son artilleur mort, Gay a poussé l'attaque à la maison. Miraculeusement, il a survécu assez longtemps pour se mettre en position de lâcher sa torpille (il a dit plus tard que son avion était tellement touché qu'il n'était pas vraiment sûr s'il était réellement capable de larguer la torpille) et il a rugi juste au-dessus du pont du porte-avions qu'il attaquait, si près qu'il pouvait voir les visages de l'équipage des canons qui lui tiraient dessus. Son avion n'en pouvait plus et après avoir dépassé le porte-avions, il a également été abattu. Chaque avion de Torpedo 8 a été détruit et aucune torpille n'a touché un navire japonais. George Gay s'est échappé de son avion en train de couler et a été laissé flottant dans le Pacifique entouré par l'ennemi. Il serait le seul survivant de Torpedo 8.

Vue d'artiste de la bataille de Midway, pendant la Seconde Guerre mondiale, juin 1942. (Photo de Hulton Archive/Getty Images)

L'histoire aurait pu considérer l'attaque de Waldron comme plus insensée que courageuse et totalement inutile… à l'exception de ce qui s'est passé ensuite. Peu de temps après son attaque ratée, l'escadron de torpilles du Entreprise attaqué la flotte – et juste après cela, l'escadron de torpilles de la Yorktown. Ces deux escadrons ont également subi des pertes dévastatrices (10 avions sur 14 perdus et 10 sur 12 respectivement) sans infliger de dommages à aucun navire japonais. Mais ces trois attaques successives ont fait baisser la couverture des chasseurs japonais si bas qu'elle a laissé leurs porte-avions exposés aux attaques de bombardiers en piqué. Cela consommait également beaucoup de carburant pour les chasseurs, qui devaient désormais atterrir avant de pouvoir continuer à défendre la flotte. Les attaques ont également forcé les porte-avions japonais à des manœuvres défensives, de sorte qu'ils n'ont pu faire atterrir aucun avion ou en lancer pour une frappe contre les porte-avions américains. Alors que les Japonais essayaient de se ressaisir après les trois attaques féroces mais inoffensives, les bombardiers en piqué américains du Entreprise et Yorktown est arrivé et a rapidement frappé. En quelques minutes, trois des porte-avions japonais étaient en flammes – le cœur de la marine impériale avait été détruit.

Les autres avions du Hornet n'ont jamais retrouvé les navires japonais. Ring a gardé ses avions volant dans cette direction nord-ouest jusqu'à ce qu'ils aient trop peu de carburant pour continuer. Ils retournèrent au frelon avec leur pleine charge utile de bombes. Si Stanhope Ring avait vu le sens d'être d'accord avec Waldron et s'était joint à l'attaque, ils auraient peut-être coulé le quatrième porte-avions japonais – le Hiryu. Les Américains l'ont finalement coulé, mais pas avant qu'elle ne lance une attaque qui a conduit au naufrage du Yorktown. George Gay a été récupéré par un PBY après avoir passé plus de 30 heures à flotter dans l'océan – mais cela lui avait donné un siège au premier rang pour la destruction de la flotte japonaise.

Maintenant, il y avait beaucoup de héros ce jour-là – certains qui ont vécu et d'autres qui sont morts, mais la bravoure dont John Waldron a fait preuve en défiant les ordres qu'il savait être faux et en attaquant ensuite l'ennemi alors qu'il savait que cela signifiait une mort certaine, placez-le sur un niveau spécial. Ses actions ont directement aidé les Américains à gagner cette bataille cruciale, qui a renversé le cours de la guerre en faveur des États-Unis. Il a reçu la Navy Cross pour ses actions ce jour-là, mais il me semble étonnant qu'il n'ait pas reçu la Medal of Honor – il en est vraiment digne. Donc, je voudrais juste vous demander qu'au cours de ce week-end du Memorial Day, prenez une pause pour remercier tous nos héros tombés au combat, puis levez un verre supplémentaire en l'honneur de John C. Waldron : l'enfant de la réserve du Dakota du Sud qui est un brillant héroïsme a ouvert la voie à la victoire ce jour-là dans le Pacifique. Bravo, repose en paix Jean.

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