Isaac Newton était un génie scientifique qui a sauvé l'économie du pays – mais il a aussi ruiné des carrières

Patricia Fara écrit sur les 30 dernières années de la vie d'Isaac Newton (photo), quand il a abandonné sa bourse et a déménagé à Londres pour vivre une vie politique beaucoup plus publique.

LIVRE DE LA SEMAINE

LA VIE APRÈS LA GRAVITÉ: ISAAC NEWTON'S LONDRES CARRIÈRE

par Patricia Fara (OUP £ 25, 288pp)

Alors, qui était exactement Sir Isaac Newton? La légende raconte qu'il a inventé la chatière, bien que cela soit très discuté par les historiens.

Au cours de son année de député, il n'a parlé qu'une seule fois à la Chambre des communes, soit pour demander la fermeture d'une fenêtre, soit pour demander l'ouverture d'une fenêtre. Encore une fois, les sources diffèrent.

Mais la vision commune du plus grand physicien anglais du XVIIe siècle, et peut-être de tous les temps, est celle d’un bourreau de travail ascétique enfermé dans son université de Cambridge pendant 30 ans, changeant à jamais la vision du monde de l’humanité.

J'ai fait de la mécanique newtonienne dans mes mathématiques appliquées de niveau A, et bien qu'une partie ait depuis été remplacée par la relativité et la mécanique quantique, ce qui reste est un système d'une grande élégance et beauté. F = ma, v = u + at – ce ne sont que deux de ses plus grands succès.

Patricia Fara écrit sur les 30 dernières années de la vie d'Isaac Newton (photo), quand il a abandonné sa bourse et a déménagé à Londres pour vivre une vie politique beaucoup plus publique.

Patricia Fara écrit sur les 30 dernières années de la vie d'Isaac Newton (photo), quand il a abandonné sa bourse et a déménagé à Londres pour vivre une vie politique beaucoup plus publique.

Patricia Fara a déjà écrit un livre sur ce Newton, le légendaire Newton et le cerveau géant qui palpite à l'intérieur. Maintenant, elle passe à ses 30 dernières années, quand il s'est extrait de sa vie de solitude, a abandonné sa fraternité et a déménagé à Londres pour vivre une vie politique beaucoup plus publique en tant que maître de la monnaie et président de la Royal Society.

Comment cet introverti contemplatif a-t-il apparemment changé sa personnalité pour «prospérer dans la haute société et devenir extrêmement riche», selon les mots de Fara? Avec détermination et un œil sur le hasard, il s'avère.

Newton n'était pas un homme facile. Si vous rédigiez sa nécrologie aujourd'hui, vous utiliseriez la phrase de code «Il n'a pas souffert des imbéciles avec plaisir». C'est pourquoi il a quitté Cambridge, où il avait été négligé pour des fonctions supérieures, et s'est dirigé vers les lumières vives.

Londres au début du 18e siècle était une ville animée et bouillonnante pleine de gens qui essayaient de devenir riches le plus rapidement possible. Le roi William semblait être la seule personne à ne pas avoir d'argent, car il combattait constamment des guerres sans fin. Newton a donc été parachuté dans la Monnaie pour ressusciter l'économie, et l'a fait avec un certain succès.

Je dois admettre que je ne savais rien de tout cela. «Les biographes glissent souvent à travers ces années à Londres comme s’il s’agissait d’un embarras, d’un épilogue inadapté à la carrière d’un géant intellectuel», écrit Fara. "Selon les récits classiques, Newton a sublimé ses propres désirs intellectuels pour le bien de son pays en abandonnant la vie intellectuelle qu'il adorait et a consacré à contrecœur son grand esprit à sauver la monnaie en chute libre de la nation." Et en faisant un peu pour lui-même, bien sûr. Lorsqu'il mourut en 1727, âgé de 84 ans, Newton valait 32 000 £, l'équivalent de plusieurs millions aujourd'hui.

Fara a déclaré que le plus grand physicien anglais (photo) du 17ème siècle ruinerait la vie ou la carrière (souvent les deux) de personnes qu'il n'aimait pas.

Fara a déclaré que le plus grand physicien anglais (photo) du 17ème siècle ruinerait la vie ou la carrière (souvent les deux) de personnes qu'il n'aimait pas

Peu à peu, une image plus complète se dégage. Newton n'avait aucun intérêt pour la littérature ou l'art, à part la commande de portraits et de bustes de lui-même. Il est allé une fois à l'opéra mais est sorti après le deuxième acte.

Il a eu un accent du Lincolnshire tout au long de sa vie. Il était généreux envers ses amis et sa famille, distribuant constamment de l'argent, mais un vicieux querelleur.

Fara le décrit comme un "calomniateur en série: dès qu'il a vaincu un adversaire, il est passé au suivant."

Il avait l'habitude de jouer au backgammon avec John Flamsteed, le premier astronome royal, mais ils se sont disputés sur la propriété des lectures astronomiques que Flamsteed avait faites, et l'amitié a rapidement décliné en une amère inimitié.

Si Newton ne vous aimait pas, il ne s’est pas contenté de bouillir impuissant. Il a essayé de détruire votre vie et votre carrière. Souvent, il réussissait les deux.

L’histoire de Fara est pleine de couleurs: son sujet a eu une vie mouvementée. Lorsqu'il travaillait à la Tour de Londres, où se trouvait la Monnaie, le bâtiment était aussi une prison, le QG du Board of Ordnance et un zoo. L'odeur de la rivière était déjà assez mauvaise; l'odeur des animaux était pire. Newton ne s'est jamais marié et a juré l'abstinence sexuelle, mais il a été torturé par des pensées sexuelles obsessionnelles. A propos des hommes ou des femmes? Fara ne le sait pas, et elle est trop prudente pour spéculer.

Newton (photo) ne s'est jamais marié et a juré l'abstinence sexuelle, insistant sur le fait qu'il était vierge toute sa vie, mais il a été torturé par des pensées sexuelles obsessionnelles

Newton (photo) ne s'est jamais marié et a juré l'abstinence sexuelle, insistant sur le fait qu'il était vierge toute sa vie, mais il a été torturé par des pensées sexuelles obsessionnelles

Les militants gays prétendent souvent que Newton est l'un des leurs, mais Fara dit simplement: «Newton était-il gay? est la mauvaise question à poser », puis elle explique pourquoi elle ne la posera pas, et encore moins y répondra. Elle parle un peu, cependant, de lui «en proie à des pensées de péché sexuel». Une des raisons pour lesquelles il détestait tant les catholiques romains est qu'il pensait que l'abnégation de leurs moines ne servait qu'à enflammer le désir.

Trop de privations, a-t-il averti, «amène les hommes à une sorte de distraction et de folie afin de leur faire croire qu’ils ont des visions en train de converser avec eux et de s’asseoir à genoux.» Je parie qu’il respirait fortement quand il a écrit cela.

Newton a en fait prétendu avoir été vierge toute sa vie, et nous ne savons pas si cela est vrai. Il y a de nombreuses lacunes dans cette histoire, car trop de temps s'est écoulé.

Quand elle vous raconte qu'une ou une autre cache de lettres a été brûlée, vous pouvez presque l'entendre grincer des dents de frustration. Mais c’est le fardeau du biographe en un mot. Fara, qui est historien des sciences à Cambridge, a été assez ambitieux ici.

La vie après la gravité: la carrière londonienne d'Isaac Newton par Patricia Fara (OUP £ 25, 288pp)

La vie après la gravité: la carrière londonienne d'Isaac Newton par Patricia Fara (OUP £ 25, 288pp)

Elle n'écrit pas seulement sur Newton, elle peint un portrait de l'époque dans laquelle il a vécu, travaillé, schmoozed et manoeuvré.

Pour ce faire, elle structure son livre autour d’un tableau de William Hogarth, exécuté après la mort de Newton, dans lequel un buste en marbre du grand homme domine un salon rempli de ses amis, associés et protégés. C'est un appareil intelligent qui rassemble de nombreux thèmes et histoires par ailleurs disparates.

Elle écrit aussi avec une élégance et un esprit que vous n’associez généralement pas aux livres d’histoire.

À propos de George I et George II, elle écrit: «Ils aimaient être soldats, couchaient avec les femmes d’autres hommes, avaient peu d’intérêts intellectuels, mangeaient trop et fréquentaient l’église par devoir plutôt que par dévotion.

«Les deux Georges étaient aussi arrogants, obstinés et coléreux: quand George II était en colère, il donnait un coup de pied dans la pièce avec sa perruque comme un ballon de football.» Quelle différence avec la vie à la maison de notre chère reine.

En fait, la pensée qui m'est venue à peu près aux deux tiers du chemin était la suivante: a-t-elle vraiment aimé Newton?

Il y a beaucoup de commentaires pointus, et il n'y a aucune tentative de peaufiner la légende. En fin de compte, j’ai senti qu’elle l’admirait de tout son cœur mais ne se souciait pas beaucoup de lui.

C’est l’autre fardeau du biographe – venir à ne pas aimer la personne sur laquelle vous écrivez – mais pas celui du lecteur, pas du tout.

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