DOMINIC SANDBROOK : Comme il est monstrueux pour les Dons d'Oxford de faire passer les préjugés avant le bien-être des étudiants

Dans un geste sans précédent, les dons dirigés par le professeur Kate Tunstall ont appelé le personnel à cesser d'organiser des tutoriels pour les étudiants d'Oriel jusqu'à ce que le monument du colonialiste Rhodes (photo) soit retiré

Bien que cela fasse presque 30 ans que, tremblant de nerfs, j'ai fait mon premier tuto Oxford, je m'en souviens comme si c'était hier.

Le cadre était l'Oriel College, qui ces dernières années a été assiégé par des protestations contre sa statue de l'impérialiste devenu philanthrope Cecil Rhodes.

Mon tuteur était feu l'historien byzantin Mark Whittow, et dans mon esprit, je peux encore le voir maintenant, penché sur l'une de ses gigantesques cartes du Proche-Orient médiéval.

Ainsi commença l'une des grandes aventures intellectuelles de ma vie, que je chérirai pour toujours.

C'est un privilège rare d'apprendre aux pieds de grands penseurs à la pointe de leurs sujets, c'est pourquoi tant de jeunes travaillent si dur pour entrer à Oxford en premier lieu.

Comme il est alors monstrueux pour quelque 150 dons d'Oxford de faire passer leurs propres préjugés au-dessus du bien-être des étudiants d'Oriel.

Et quelle complaisance envers eux-mêmes de refuser à ces jeunes les opportunités intellectuelles dont ils s'amusaient autrefois – et tout cela à cause d'une statue que presque personne ne remarque de toute façon !

Dans un geste sans précédent, les dons dirigés par le professeur Kate Tunstall ont appelé le personnel à cesser d'organiser des tutoriels pour les étudiants d'Oriel jusqu'à ce que le monument du colonialiste Rhodes (photo) soit retiré

Dans un geste sans précédent, les dons dirigés par le professeur Kate Tunstall ont appelé le personnel à cesser d'organiser des tutoriels pour les étudiants d'Oriel jusqu'à ce que le monument du colonialiste Rhodes (photo) soit retiré

Le contexte est probablement bien connu maintenant. Pour résumer une histoire très ennuyeuse, Oriel a récemment décidé de ne pas abattre la statue de Rhodes, arguant – à juste titre, à mon avis – qu'il valait mieux investir de l'argent dans des bourses africaines et d'autres projets éducatifs.

Mais cela ne suffisait pas à ces narcissiques gesticulants. Dirigés par le prévôt d'un collège rival, Worcester, ils ont produit ce qui est en fait une menace de chantage, avertissant Oriel qu'il ne leur restait "d'autre choix que de retirer tout travail discrétionnaire et toute collaboration de bonne volonté".

Les 150 dons « refuseront donc les demandes d'Oriel de donner des tutoriels aux étudiants de premier cycle d'Oriel ».

Ils refuseront également d'interviewer les étudiants potentiels d'Oriel et ne prendront même pas la parole lors des discussions et conférences d'Oriel jusqu'à ce que le collège accepte de démolir la statue de Rhodes, illustrée à droite.

Vous pourriez être pardonné de vous demander pourquoi cela est important. Eh bien, voici la réponse.

Oriel est l'un des plus anciens collèges d'Oxford. Ses anciens élèves comprennent deux lauréats du prix Nobel, le chimiste Alexander Todd et l'économiste James Meade, ainsi qu'une foule de juges, écrivains, médecins et fonctionnaires.

Des manifestants tiennent des pancartes lors d'une manifestation organisée par la campagne "Rhodes Must Fall", appelant au retrait d'une statue de l'impérialiste britannique Cecil John Rhodes en juin de l'année dernière

Des manifestants tiennent des pancartes lors d'une manifestation organisée par la campagne "Rhodes Must Fall", appelant au retrait d'une statue de l'impérialiste britannique Cecil John Rhodes en juin de l'année dernière

Mais ses étudiants sont loin du stéréotype Brideshead Revisited. Proportionnellement, Oriel a l'un des plus grands effectifs d'écoles publiques d'Oxford et gère des programmes réguliers pour attirer les candidats noirs et asiatiques, ainsi que ceux issus de milieux défavorisés.

Beaucoup de ses étudiants, en d'autres termes, ont travaillé extrêmement dur et ont fait de grands sacrifices pour gagner leur place.

Ils l'ont fait pour avoir la chance de travailler avec des spécialistes dans leurs domaines – c'est là qu'interviennent les 150 dons.

En guise de représailles pour le refus d'Oriel de suivre la ligne ultra-réveillée, ces maîtres-chanteurs bien-pensants proposent de punir les étudiants du collège.

Alors si, disons, une adolescente de Sunderland a toujours rêvé d'étudier avec un expert mondial sur Vichy France, c'est difficile. Elle doit souffrir pour que Rhodes tombe.

J'ai choisi délibérément l'exemple français, car c'est justement la spécialité de Robert Gildea, qui est passé hier à l'émission Today de BBC Radio 4 pour défendre le boycott.

Une enquête indépendante a déclaré que l'Oriel College pourrait financer deux bourses sur des sujets liés à l'héritage de Rhodes, créer des bourses pour les étudiants africains et tenir une conférence annuelle sur lui

Une enquête indépendante a déclaré que l'Oriel College pourrait financer deux bourses sur des sujets liés à l'héritage de Rhodes, créer des bourses pour les étudiants africains et tenir une conférence annuelle sur lui

Je me souviens bien du professeur Gildea de mes jours à Oxford. Il m'a semblé à l'époque assez spectaculairement pompeux, même selon les normes académiques, et je n'ai pas été surpris d'entendre qu'il n'a pas changé du tout.

Comme l'a souligné l'enquêteur, les seuls perdants seront les étudiants. À cela, le professeur Gildea semblait totalement inconscient, se contentant de bourdonner encore une fois autour de la statue. Pour lui, semble-t-il, les intérêts des jeunes d'Oriel ne sont pas pertinents.

Depuis deux ans, le temps précieux de ces jeunes à Oxford est gâché par le Covid.

Tout en continuant à payer des frais de scolarité, ils ont raté des mois d'enseignement en présentiel, ainsi que toutes les autres joies et avantages d'une éducation universitaire normale.

Pourtant, pour le professeur Gildea et ses collaborateurs, rien de tout cela n'a d'importance. Malgré tous leurs pieux et auto-congratulations à propos de leur rôle d'éducateurs, ils ne se soucient clairement pas des intérêts d'Oriel, et ils se fichent certainement des étudiants.

La seule chose qui les intéresse est leur propre obsession fantasque et vertueuse pour la statue de Rhodes – dont les bourses, soit dit en passant, ont apporté tant d'avantages à tant de gens.

C'est le deuxième scandale à frapper Oxford en quelques jours. Cela fait suite à l'indignation suscitée par la décision des étudiants de la Madeleine de retirer un portrait de la reine de leur salle commune, soi-disant parce qu'elle est l'incarnation du «colonialisme».

Mais alors que l'affaire de la Madeleine est vraiment une question de bêtise étudiante de gauche à la mode, le boycott des dons est dans une toute autre ligue.

Transformer les jeunes en dommages collatéraux dans leur campagne démente contre la statue est tout simplement impardonnable.

Après deux années ravagées par le Covid, les étudiants méritent tellement mieux. Mais les dons d'Oxford sont clairement si aveugles, si enveloppés par leurs propres préjugés bien-pensants, qu'ils s'en moquent.

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