14% des Britanniques médiévaux sont morts d'un cancer, selon une étude

Jusqu'à un Britannique médiéval sur sept avait un cancer au moment de sa mort, selon une nouvelle étude

Une nouvelle étude révèle que jusqu'à un Britannique médiéval sur sept avait un cancer au moment de sa mort.

On pensait auparavant que moins de 1% des personnes vivant sur les îles britanniques entre le 6e et le 16e siècle souffraient de la maladie.

Une combinaison de vies plus longues, de pollution, de cigarettes et de virus endommageant l'ADN signifie que la moitié de toutes les personnes en vie aujourd'hui auront un cancer à un moment de leur vie.

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Jusqu'à un Britannique médiéval sur sept avait un cancer au moment de sa mort, selon une nouvelle étude

Jusqu'à un Britannique médiéval sur sept avait un cancer au moment de sa mort, selon une nouvelle étude

Une étude de l'Université de Cambridge a utilisé pour la première fois des rayons X et des tomodensitogrammes pour étudier les restes de 143 squelettes trouvés dans six cimetières.

Des études antérieures ont conclu qu'une seule personne sur 100 était décédée d'un cancer sur la base d'examens visuels de l'extérieur d'un os.

Mais la capacité d'inspecter de manière non invasive l'intérieur des os a révélé d'autres signes de la maladie.

«La majorité des cancers se forment dans les organes des tissus mous depuis longtemps dégradés dans les vestiges médiévaux», explique l'auteur principal, le Dr Piers Mitchell, du département d'archéologie de Cambridge.

«  Seuls quelques cancers se propagent aux os, et parmi eux seuls quelques-uns sont visibles à sa surface, nous avons donc recherché dans l'os des signes de malignité.

"La recherche moderne montre qu'un tiers à la moitié des personnes atteintes de cancers des tissus mous trouveront que la tumeur se propage à leurs os."

Une étude de l'Université de Cambridge a utilisé pour la première fois des rayons X et des tomodensitogrammes pour étudier les restes de 143 squelettes trouvés dans six cimetières. Les experts ont recherché des signes de métastases sur des restes osseux (photo)

Une étude de l'Université de Cambridge a utilisé pour la première fois des rayons X et des tomodensitogrammes pour étudier les restes de 143 squelettes trouvés dans six cimetières. Les experts ont recherché des signes de métastases sur des restes osseux (photo)

Une combinaison de vies plus longues, de pollution, de cigarettes et de virus endommageant l'ADN signifie que la moitié de toutes les personnes en vie aujourd'hui auront un cancer à un moment de leur vie. Sur la photo, métastases cancéreuses (flèche blanche) sur un os médiéval excavé de la colonne vertébrale

Une combinaison de vies plus longues, de pollution, de cigarettes et de virus endommageant l'ADN signifie que la moitié de toutes les personnes en vie aujourd'hui auront un cancer à un moment de leur vie. Sur la photo, métastases cancéreuses (flèche blanche) sur un os médiéval excavé de la colonne vertébrale

Les chercheurs ont trouvé des preuves de cancer sur 3,5% des squelettes et ont extrapolé ce chiffre en fonction de ce qu'ils savent sur le nombre de personnes atteintes de cancer qui développent ces cicatrices osseuses.

Les chercheurs ont atteint leur estimation sur la base du fait que la tomodensitométrie détecte les métastases osseuses environ 75% du temps, et que seulement un tiers à la moitié des décès par cancer impliquent une propagation à l'os.

Plus de 60 tombes découvertes au cimetière anglo-saxon de Cambridge

Un cimetière anglo-saxon a été découvert sur un terrain destiné à devenir un logement de l'Université de Cambridge.

Les fouilles sur le site ont révélé plus de 60 tombes qui remontent à une période similaire à celle du célèbre site de Sutton Hoo, vers 400-650 après JC.

La plupart des sépultures récemment découvertes contiennent des objets funéraires tels que des broches en bronze, des colliers de perles, des flacons en verre, des armes et de la poterie.

Les experts affirment que le transport d'artefacts est l'une des découvertes les plus importantes de l'archéologie britannique depuis la découverte du navire funéraire Sutton Hoo en 1938.

«Nous pensons que la proportion totale de la population médiévale qui a probablement souffert d'un cancer quelque part dans son corps se situait entre 9 et 14%», déclare le Dr Mitchell.

Le cancer en Grande-Bretagne moderne est environ quatre fois plus répandu qu'à l'époque médiévale, l'augmentation due à une myriade de facteurs augmentant le risque.

«  Jusqu'à présent, on pensait que les causes les plus importantes de mauvaise santé chez les personnes médiévales étaient les maladies infectieuses telles que la dysenterie et la peste bubonique, ainsi que la malnutrition et les blessures causées par des accidents ou des guerres '', a déclaré le Dr Jenna Dittmar, co-auteur de l'étude.

«Nous devons maintenant ajouter le cancer comme l'une des principales classes de maladies qui affligeaient les gens du Moyen Âge».

Le tabac, qui a été importé pour la première fois en Grande-Bretagne au XVIe siècle avec la colonisation des Amériques, a probablement contribué aux taux de cancer.

Il en va de même pour la production de polluants cancérigènes qui sont devenus omniprésents depuis la révolution industrielle du 18e siècle.

Les chercheurs suggèrent également que la prolifération de virus endommageant l'ADN et une durée de vie plus longue pourraient être à blâmer.

Un homme moderne peut espérer vivre, en moyenne, jusqu'à l'âge de 79 ans, avec des femmes jusqu'à 83 ans en moyenne.

Mais en Grande-Bretagne médiévale, l'espérance de vie était d'environ la moitié de ce montant.

Le Dr Mitchell a déclaré à MailOnline: «  Bien que les documents écrits pour la période médiévale puissent enregistrer la durée de vie des riches, ils n'enregistrent pas la durée de vie des pauvres.

«En général, la moitié des personnes médiévales sont mortes dans l'enfance, ce qui se traduit par une espérance de vie moyenne proportionnellement courte pour l'ensemble de la population.

«Par conséquent, l'espérance de vie moyenne approximative pourrait être de l'ordre de 30 à 40 pour la Grande-Bretagne médiévale.

"Cependant, toutes les personnes chez lesquelles nous avons trouvé un cancer étaient des personnes d'âge moyen ou plus âgées."

Les chercheurs préviennent que la taille de l'échantillon est inévitablement limitée et que le diagnostic du cancer chez les personnes mortes depuis des siècles est un défi.

"Nous avons besoin de nouvelles études utilisant la tomodensitométrie de squelettes apparemment normaux dans différentes régions et périodes de temps pour voir à quel point le cancer était commun dans les civilisations clés du passé", a ajouté le Dr Mitchell.

La recherche est publiée dans la revue Cancer.

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